Les débuts de la guillotine, machine à tuer « démocratique » | Retronews - Le site de presse de la BnF
Écho de presse

Les débuts de la guillotine, machine à tuer « démocratique »

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le par - modifié le 28/05/2018
La mort de Robespierre, guillotiné à Paris le 28 juillet 1794 - source : Gallica-BnF

« Tout condamné à mort aura la tête tranchée » : la guillotine, adoptée en 1792, impose un procédé d'exécution unique pour tous, criminels, bandits – ou rois.

La guillotine, machine à tuer égalitaire ? Avant la Révolution, plusieurs modes d'exécution coexistaient en France. Ils variaient selon la nature du crime et le statut social du condamné. Pour un même crime, un bandit pouvait ainsi être roué vif en place publique, alors qu'un noble avait « droit » à une décapitation au sabre.

 

Lorsqu'éclate la Révolution, on réfléchit à une façon unique de mettre à mort les condamnés : désormais, tous les citoyens doivent être égaux devant la loi. Il faut en outre que le moyen soit rapide et efficace, car les décapitations « à la main » échouaient souvent à la première tentative et donnaient lieu à des spectacles atroces et interminables.

 

C'est le député Joseph Ignace Guillotin, franc-maçon et médecin de formation, qui prend en charge la question. Le 10 octobre 1789, il lit un discours préliminaire devant l'Assemblée nationale dans lequel est acté le principe d'un procédé unique, le « décollement » (décapitation) :

 

« À l’ouverture de la séance, quelques articles additionnels [...], proposés par M. Guillotin, ont été rappelés.

 

Ils établirent la suppression de l’infamie pour les familles des coupables livrés au supplice. L’uniformité du supplice de mort pour tous les criminels qui seront condamnés à perdre la vie, de quelque rang et...

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