Le scandale de Panama 1889-1893 | Retronews - Le site de presse de la BnF
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Le scandale de Panama 1889-1893

le par - modifié le 22/08/2018

Le scandale de Panama est un des plus grands scandales politico-financiers de la IIIe république. À la veille des élections de 1893, il suscite une crise politique majeure et ébranle un régime républicain contesté et fragilisé. La presse nationaliste et antirépublicaine a un rôle central dans l’instrumentalisation du scandale de Panama.

De l’escroquerie à la corruption : l’affaire du canal de Panama

Ferdinand de Lesseps, auréolé de sa réussite dans le percement du canal de Suez en 1869, veut renouveler son exploit en aménageant le canal de Panama à partir de 1879. Le coût des travaux est exorbitant et Lesseps est en permanence à cours de financement.

Associé à deux affairistes, le baron de Reinach et Cornelius Herz, il soudoie une partie des grands quotidiens pour qu’ils multiplient la publicité favorable à la Compagnie du canal de Panama. Après avoir multiplié les emprunts, Lesseps entend ouvrir une souscription publique auprès des petits épargnants français. Il doit obtenir un vote de la Chambre des députés pour l’y autoriser. La loi est votée en juin 1888 : Reinach et Herz ont acheté les voix de certains parlementaires. Cependant, la compagnie est placée en liquidation le 4 février 1889 : le scandale est financier. 85.000 souscripteurs sont ruinés.

Le Grelot ; J. Madre, Paris, 27 novembre 1892 - source : Gallica-BnF

Ferdinand de Lesseps (1805-1894)

Diplomate français en Egypte avec le titre de vice-consul, bien introduit à la cour de Napoléon III,  Ferdinand de Lesseps, également entrepreneur, est le grand ordonnateur du creusement du canal de Suez inauguré en 1869. La réussite de son projet pharaonique à Suez l’a convaincu de rééditer son exploit 10 ans plus tard en lançant le projet de percement du canal de Panama, qui aboutit à un désastre politique et financier, pour lequel il fut poursuivi par la justice. Il est élu en 1884 à l’Académie française.

Ferdinand de Lesseps, photographie, Atelier Nadar, 1900 - source : Gallica-BnF

Le scandale dévoilé et instrumentalisé : le rôle de la presse

Le Grelot ; J. Madre, Paris, 18 décembre 1892 - source : Gallica-BnF

Mais le scandale politique éclate en septembre 1892. Des journaux antirépublicains ...

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