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Les débuts de la construction du canal de Panama

le par - modifié le 26/04/2018

Auréolé de sa réussite du canal de Suez, Ferdinand de Lesseps veut renouveler son exploit en perçant un nouveau canal transocéanique traversant l’isthme de Panama. La France de l’après 1870 recherche des motifs de prestige et de grandeur. Pourtant, le canal de Panama est à l’origine d’un des plus grands scandales politico-financiers de la IIIe république.

Le canal de Panama : le nouveau projet de Lesseps

En mai 1879, Lesseps préside le Congrès international du canal interocéanique à Paris qui doit décider parmi différents projets de creusement du canal afin de relier l’Océan atlantique au Pacifique en contournant le Cap Horn. Il s’agit d’un vieux rêve depuis Charles Quint.

Lesseps fait accepter par le Congrès un projet de canal à niveau à Panama sur la concession obtenue par Lucien Bonaparte-Wyse du gouvernement colombien en mai 1878. Il est choisi pour mener à bien l’entreprise et rachète la concession. La presse soutient massivement le projet. 

Le canal interocéanique de Lesseps sera long de 74 km, 22 mètres de large et 9 mètres de profondeur ; son coût est évalué à 1, 2 milliards de francs. Imitant la stratégie de Suez (voir notre long format sur L’inauguration du canal de Suez), il crée la Compagnie universelle du canal interocéanique de Panama le 20 octobre 1880 et annonce l’ouverture d’une souscription publique de 600 millions de francs pour constituer le capital de l’entreprise.

The "Daily Mail" Chart of the Panama canal, G. Philip, Londres, 1913 - source : Gallica-BnF

Un aménagement inadapté et coûteux, mais soutenu par la presse

Les travaux du canal interocéanique : les principales machines, Le Monde illustré ; Charles Yriarte ; 19 juillet 1884 - source: Gallica-BnF

Sa fille donne le premier coup de pioche le 1er janvie...

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